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《爺爺的證明題:上帝存在嗎?》導讀  /   專任輔導員  廖惠儀

書名:爺爺的證明題(A Certain Ambiguity)

作者:高瑞夫(Suri Gaurav)、哈托許(Singh Bal Hartosh)

譯者:洪贊天、林倉億、洪萬生

審定:洪萬生

出版:五南關係企業博雅書屋

出版年:2009年9月22日

        乍看這書名,或許會以為這是一本思辯哲學或信仰的書,其實可以說是,也可以說不是。這本數學小說中有兩個主要的主角,一個是從印度到美國留學的大學生拉維,一個則是拉維的爺爺—已過世的數學家維傑

        故事一開始,拉維回憶爺爺在他十二歲時送他一個生日禮物-計算機,以及給他的一個有趣的計算機遊戲:「打一個三位數,在它的後面重複一次,例如:361361。現在,除以7,一定可以除盡。再除以11,也一定可以除盡。再除以13,神奇的時刻即將出現,你會得到你原本輸入的那個數。」

        爺爺總是在生活中帶領他追尋屬於數學的樂趣,沒想到,爺爺卻在拉維生日的隔天,在睡夢中安詳過世。爺爺的遺囑中如何留下了一筆錢,贊助他前往美國就讀大學。後來,拉維在經過一番努力後,終於得以前往史丹福大學就讀,而美國加州就成了這個故事的主要場景之一。

        就在大學四年級面臨畢業與找工作的壓力中,拉維掙扎著是否以容易找到工作的經濟學為主修之際,有一夜,在學校的爵士樂pub中,他遇見了同樣是樂迷的數學系教授尼可,由於教授的邀請與室友彼得的推薦,拉維決定選修尼可的一門數學通識課程-「思考無限」。

        不同於「0」、「-1」、「無理數」……等曾經困擾無數數學家,卻終於成為完備且已跟普羅大眾成為朋友的數學家族成員們;無限,即使對於現代人,依然是一個相當難以掌握的「感覺」與「概念」 。例如:「整數與偶數的個數一樣多」、「兩個半徑不等的同心圓,它們上面的點的個數一樣多」……這些想來「感覺」很「詭異」的命題,都是尼可課中的題材。

        而就在一天的中午,拉維去吃午餐的路上,經過尼可的辦公室,在聊天的過程中,尼可記起他曾經研讀過拉維的爺爺維傑寫過的一篇論文,翻閱論文時,拉維發現,在文末,編輯特別註記「該文之構想是出自於維傑紐澤西牢獄中坐監時的研究心得」。為什麼爺爺會在美國坐監呢? 以此引出了維傑1919年遊學美國的一段經歷。

        這本書的內容除了對於「無限」有許多豐富又有趣的介紹之外,書名 “A Certain Ambiguity” 更點出本書的另一個重點。 “A certain ambiguity” 既表示「確定模稜兩可」,也有「若干模稜兩可」的意思,本書的另一個軸線主旨圍繞在數學知識的確定性 (certainty)上。維傑基於數學的論證質疑上帝的存在,從而與保守、虔誠但人格高尚的法官泰勒進行一場數學與宗教的精彩對話,知識(knowledge)vs. 信仰 (belief)。而最終使維傑泰勒這兩位分別代表數學與宗教「死硬派」和解的關鍵,竟然是愛因斯坦的廣義相對論。

        這是一本以數學知識、數學本質、數學哲學為內涵的數學小說,非常值得數學教師聽著爵士樂、來杯咖啡,細細品味。




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